jueves, 13 de enero de 2011

La NASA capta tormentas de antimateria

Científicos de la Agencia Espacial Estadounidense (NASA) detectaron tormentas de antimateria en el espacio provenientes de la Tierra, un fenómeno nunca antes visto, con ayuda del telescopio espacial de rayos gama Fermi.

Los científicos creen que las partículas de antimateria se formaron de los rayos gama terrestres (TGF, por sus siglas en inglés). Incluso estiman que diariamente ocurren 500 TGF pero nunca se habían detectado.

"Estas señales son la primera evidencia directa que miles de tormentas antimateria son irradiadas desde nuestro planeta", dijo Michael Briggs, miembro del equipo de Monitoreo de rayos gama Fermi (GBM, por sus siglas en inglés) de la Universidad de Alabama durante la presentación del hallazgo en la reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Seattle.

Fermi está diseñado con un monitor de rayos gama. Cuando la antimateria choca contra partículas de materia ambas se aniquilan y transforman en rayos gama. El GBM detecta las señales de los rayos y por tanto infiere la ubicación de la antimateria. (Ver proceso)

La sonda Fermi fue lanzada en 2008 y desde entonces zurca el espacio en busca de estos rayos. En menos de tres años se ha convertido en una herramienta vital para conocer el Universo.

"Ahora aprendimos que pueden descubrirse mucho más misterios más cerca de casa", dijo Ilana Harrus, integrante del programa Fermi de la NASA que opera en Washington.

Relevancia del hallazgo

La detección de positrones -los elementos básicos de la antimateria, como es en la material los electrones- muestra que muchas partículas de alta energía son expulsadas desde la atmósfera terrestre. De hecho los científicos ahora creen que los chorros de rayos gama terrestres emiten destellos de materia y antimateria, según señalaron en un artículo que será publicado en la revista Geophysical Research Letters.

"Los resultados de Fermi nos acercan a comprender más cómo funcionan las TGF. Tendremos que seguir averiguando que hace especial a estas tormentas y conocer el rol que juegan los rayos gama en el proceso", dijo Steven Cummer de la Universidad Duke.